Se dice que un ser humano es capaz de vivir alrededor de cien horas sin agua, pero hay una criatura tan resistente viviendo en este planeta, que es capaz de estar sin ella durante décadas. 

Este animal mide un milímetro y puede sobrevivir tanto en los ambientes más cálidos como en los más fríos de la Tierra, incluso es capaz de soportar niveles altos de radiación.

Tardígrado visto con un microscopio

 

El tardígrado, que así se llama, es una de las criaturas más fuertes del planeta, aunque parezca un oso de gominola con ocho patas. 

 “Piensen que un tardígrado congelado a 80 grados bajo cero durante diez años sólo necesita 20 minutos tras la descongelación para empezar a andar de nuevo. No obstante, desde que aparecieron en la Tierra, hace unos 500 millones de años, estas criaturas han sobrevivido a cinco extinciones masivas.” 

La mayoría de organismos que viven en nuestro planeta necesitan agua para sobrevivir. El agua es lo que permite que se lleve a cabo el metabolismo, que lleva a todas las reacciones bioquímicas que tienen lugar en las células. 

En cambio, los tardígrados, también conocidos como osos de agua, en lugar del metabolismo, siguen un proceso llamado anhidrobiosis (del griego, “vida sin agua”). Éste también es seguido por otros animales, bacterias, organismos pluricelulares (arqueas) y plantas que resisten todo tipo de desecación.

Para muchos tardígrados, este proceso requiere pasar por el estado de tonel. Se enroscan haciéndose bola, de manera que pliegan la cabeza y sus ocho patas dentro de su cuerpo, y esperan a que el agua vuelva. 

Se cree que a medida que el agua va escaseando y los tardígrados entran en su estado de tonel, empiezan a sintetizar moléculas especiales que llenan sus células en reemplazo del agua perdida, formando una matriz. 

 Los componentes celulares que son sensibles a la sequedad, como las proteínas, el ADN y las membranas, quedan atrapados en esa matriz. Se cree que esto mantiene esas moléculas bloqueadas en esa posición para parar su despliegue, una fusión o la ruptura. 


Tardígrado desplegado y en estado de tonel 


Una vez se rehidrata el organismo, la matriz se disuelve dejando las células funcionales y en perfecto estado

Más allá de la sequedad, los tardígrados también sobrevivir a otras condiciones extremas: ser congelados, ser hervidos, superar los 100 grados de temperatura, altos niveles de radiación, e incluso podrían enfrentarse al vacío del espacio exterior

Esta capacidad para resistir ha llevado a muchos a creer erróneamente que los tardígrados son extraterrestres. Es divertido imaginarse a una legión de tardígrados llegando a la Tierra en un jet privado interestelar, pero los científicos ya han asegurado que son animales terráqueos que han evolucionado con el tiempo. De hecho, esa evolución ha provocado que existan más de 1100 especies conocidas de tardígrados.

Al ser tan resistentes, existen en casi todos los lugares y medios del planeta, como la Antártida, el desierto, el mar, las selvas, los ríos, y los picos más altos del planeta. Por supuesto, también están en lugares más comunes como el musgo, los parques y los bosques. Todo lo que se necesita para ver uno, de hecho, es un microscopio y algo de paciencia. 



Por el momento, los científicos están intentando averiguar si los tardígrados recurren al estado de tonel para sobrevivir a otras situaciones de estrés más allá que los momentos de sequía. Si se consigue entender cómo ellos y otros seres vivos estabilizan sus moléculas biológicas sensibles, se podrían llegar a aplicar esos métodos para estabilizar las vacunas o desarrollar vegetales que tolerasen el estrés. De esta manera, muchas especies podrían soportar el cambio climático.

Además, al estudiar la resistencia de estos animales al vacío del espacio exterior, la ciencia podría recoger pistas sobre los límites ambientales en los que se puede dar la vida y así proteger a los astronautas. 

Por último, estudiar a los tardígrados nos podría llevar a averiguar si la vida podría sobrevivir en planetas más hostiles que el nuestro. Interesante, ¿verdad? 



Publicado en Animales
Fuentes consultadas:
https://www.youtube.com/watch?v=IxndOd3kmSs
https://es.wikipedia.org/wiki/Tardigrada
https://es.wikipedia.org/wiki/Criptobiosis
http://www.elmundo.es/ciencia/2016/09/21/57e25a73e2704e720e8b46bd.html
http://www.elespanol.com/ciencia/20151123/81491873_0.html