La mayoría de personas que viven en el mundo son políglotas o bilingües. Esto se debe a que aprenden un segundo idioma además de su lengua materna, desde una temprana edad.

El apredizaje de una segunda lengua puede darse tanto en instituciones educativas como de manera natural al tener relación con personas que dominan ese idioma (familiares cercanos que lo dominan o vivir un país con varias lenguas oficiales). Realmente, el hecho de ser bilingüe solo se da cuando el cerebro consigue tener las dos lenguas asimiladas como propias. 

Cerebros de niños franceses monolingües, bebés chinos adoptados por franceses y bilingües (chino-francés)

De esta manera, un francés puede dominar el inglés por haberlo aprendido de su madre británica, y un gallego puede dominar el castellano por haber crecido en España. Ambos se han desarrollado en un ambiente bilingüe.

Además de viajar con más facilidad, o ver películas sin subtítulos, ser bilingüe significa que tu cerebro tiene otro aspecto y funciona de manera diferente en comparación con el de personas monolingües. Entonces… ¿Qué significa saber un idioma? 

La habilidad lingüística se mide según dos habilidades activas: el habla y la escritura, y dos habilidades pasivas: la lectura y la escritura. Esto te sonará si estás estudiando algún idioma diferente al que sueles utilizar. 

Un nativo bilingüe suele tener casi las mismas habilidades en ambos idiomas. La mayoría de ellos saben y usan sus idiomas en proporciones diferentes, dependiendo de la situación y de cómo aprendieron cada idioma. 

Existen diferentes tipos de bilingüismo

  • Bilingüismo  simultáneo: Carla, una niña colombiana, se trasladó desde su país hasta Inglaterra  cuando tenía dos años. Al haberse visto en contacto con el inglés y el español, dos idiomas que está aprendiendo todavía, desarrolla dos códigos lingüísticos a la vez a través de un único grupo de conceptos. A medida que comienza a entender el mundo que le rodea, aprende inglés y español al mismo tiempo. 

  • Bilingüismo consecutivo: Carla tiene un hermano mayor. Él, a diferencia de ella, ha aprendido español a la perfección antes de verse en contacto con el inglés. Por ello, trabaja con dos grupos de conceptos mientras aprende inglés en la academia y sigue hablando en español con sus padres y con sus amigos hispanohablantes. 

    • Bilingüismo subordinado: Los padres de Carla son muy probablemente bilingües de edad adulta que aprendieron un segundo idioma a través del primero

Debido a que cualquier bilingüe puede llegar a ser competente en sus idiomas, sin importar el acento o la pronunciación, la diferencia no es evidente para todos. Aún así, varios avances en la tecnología de exploración cerebral permiten que los neurolingüistas entiendan cómo aspectos específicos de aprender un idioma afectan al cerebro de una persona bilingüe. 

Se sabe que el hemisferio izquierdo del cerebro es analítico y dominante en procesos lógicos, mientras que el derecho está más activo en procesos emocionales y sociales, aunque obviamente no actúen de manera autónoma. 

El hecho de que el idioma incluya ambas funciones, mientras que la lateralización se va desarrollando con la edad, contribuye a la llamada hipótesis del período crítico

Según esta teoría, los niños aprenden idiomas con más facilidad porque la plasticidad de sus cerebros les permite usar ambos hemisferios en la adquisición de idiomas, mientras que, en la mayoría de adultos, el idioma se limita a un solo hemisferio, generalmente el izquierdo. 

Si esta es una teoría cierta, aprender un idioma durante la infancia puede ayudarte a alcanzar una comprensión holística de tus contextos emocional y social. 

Cerebro normal y cerebro con Alzheimer: De media ser bilingüe retrasa esta enfermedad 4,5 años 

Por el contrario, varios estudios científicos demostraron que el aprendizaje de un segundo idioma cuando se es adulto hace que las personas adquieran un enfoque más racional y menos parcialidad emocional a la hora de enfrentarse a un problema en este segundo idioma que en el idioma nativo. 

Independientemente de la edad en la que se aprendan nuevos idiomas, ser multilingüe ofrece a tu cerebro algunas ventajas de importancia. Algunas incluso pueden verse como una densidad mayor de materia gris, que contiene la mayoría de las neuronas y sinapsis, y más actividad en varias áreas cerebrales cuando se habla un segundo idioma. 

Materia gris y materia blanca en el cerebro


Una actividad intensa de un cerebro multilingüe durante toda la vida también puede ayudar a retrasar la aparición de enfermedades como la demencia y el Alzheimer hasta incluso cinco años. 

La idea de que ser bilingüe conlleva beneficios cognitivos puede parecer obvia actualmente, pero los expertos de antaño se hubiesen quedado patidifusos

Antes de los años 60, el bilingüismo era considerado una discapacidad que hacía que el desarrollo infantil fuese más lento. Esto se debía a que el niño usaba demasiada energía para distinguir entre dos idiomas, claro que los estudios de entonces no tenían demasiada validez. 

Un estudio reciente muestra que los tiempos de reacción y los errores aumentan en estudiantes bilingües cuando se realizan pruebas interlingüísticas. También demuestra que la atención y el esfuerzo necesarios para cambiar de un idioma a otro generan más actividad y fortalecen considerablemente la corteza prefrontal dorsolateral

Esta parte del cerebro juega un papel importante en la resolución de problemas, las funciones ejecutivas, la transición de una tarea a otra y en la capacidad para filtrar información irrelevante

De esta manera, aunque ser bilingüe no hace que una persona sea más inteligente, ayuda a que su cerebro se mantenga activo, complejo y sano. Si no has tenido la suerte de aprender un segundo idioma desde niño, nunca es tarde para empezar y hacerle este favor a tu cerebro. Recuerda que un poco de ejercicio puede hacerle mucho y hacer que disfrutes de una vida más plena. 

Publicado en Ciencia
Fuentes consultadas:
https://www.youtube.com/watch?v=MMmOLN5zBLY
https://es.wikipedia.org/wiki/Multiling%C3%BCismo
https://psicologiaymente.net/psicologia/que-es-el-bilinguismo#!
https://es.babbel.com/es/magazine/el-cerebro-bilingue
https://es.wikipedia.org/wiki/Holismo
https://psicologiaymente.net/neurociencias/materia-gris-cerebro
http://www.revistas.unal.edu.co/index.php/formayfuncion/article/view/39833/43254
http://www.nationalgeographic.es/ciencia/para-evitar-el-alzheimer-aprender-un-idioma
http://omicrono.elespanol.com/2013/11/ser-bilingue-puede-protegerte-contra-la-demencia/