¿Qué es exactamente la Luna azul?

Flickr: Carl Jones

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La Luna azul es un fenómeno que se da cada dos, tres o cuatro años y que consiste básicamente en una segunda luna llena dentro del mismo mes, debido a las diferencias entre el calendario gregoriano y el lunar. La última Luna llena tuvo lugar el pasado 2 de julio y hoy, 31 de agosto, la segunda. Una circunstancia que no se propiciará hasta el 31 de enero de 2018.

¿Por qué se produce?

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Como os comentaba, esto ocurre por las diferencias entre nuestro calendario y el lunar. Mientras que nuestros meses tienen una duración entre 28 y 31 días, dependiendo del mes y el año, en el caso de los meses lunares, el ciclo es siempre de 29,5 días aproximadamente, por lo que no es raro que, cada cierto tiempo, coincidan dos lunas llenas en el mismo mes.

Una Luna azul, que no es azul

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Hoy podréis presenciar una Luna que no es azul, ni más brillante, ni más grande, es decir, una Luna llena tan normal como cualquier otra. Según los expertos, la luna se ha teñido de azul en muy raras ocasiones, por los efectos del polvo, cenizas o el humo en la atmósfera, provocado por las grandes erupciones volcánicas o grandes incendios forestales.

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En 1883, la gente vio lunas azules todas las noches después de la erupción del volcán Krakatoa, que explotó con la fuerza de una bomba nuclear de 100 megatones. Penachos de ceniza se elevaron a lo más alto de la atmósfera de la Tierra y la Luna se tornó azul.

Origen del término blue moon o Luna azul

Fueron los anglosajones quienes apodaron a este fenómeno del calendario con el nombre de blue moon (‘luna azul’). Data de la Europa medieval y tiene su origen en la palabra del inglés antiguo “belewe”, que significa “traidor”. La luna traidora no era muy bien recibida en aquella época, pues generalmente significaba alargar el período de ayuno durante la Cuaresma.

En un principio, el término hacía referencia a la cuarta luna llena de una estación -normalmente tiene tres-. Pero un error en el artículo James Hugh Pruett, publicado en la revista Sky and Telescopes en 1946, dio a entender que era la segunda en un mismo mes.

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Pero el astrónomo Donald W. Olson se dio cuenta, hace 16 años, del error. Preparando un artículo propio para la misma revista, leyó en un almanaque de 1937 que había prevista una Luna azul para agosto de aquel año. La simple aritmética mostraba que era imposible que esta fuese la segunda luna del mes.

La definición debía de ser otra, pues en 1937 solo hubo 12 lunas llenas. Aquel verano, sin embargo, hubo cuatro y no tres. Revisando viejos almanaques se dio cuenta de que las lunas azules seguían un patrón estacional -febrero, mayo, agosto y noviembre-, pero ya era demasiado tarde. La cultura popular había redefinido el fenómeno y, desde entonces, se llama Luna azul es la segunda Luna llena del mes.

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Aunque os hayamos reventado el mito de la Luna azul, lo que sí podemos esperar para el próximo mes de agosto es una luna un 16% más grande y un 30% más brillante que la actual, debido a la proximidad con la Tierra. Eso sí, su color seguirá siendo el mismo…

Fuente: ScienceAtNASA, skyandtelescope

Publicado en Ciencia