pluton new horizons

En muchos medios se está hablando largo y tendido de la sonda New Horizons y del planeta enano Plutón. No es de extrañar ya que, hace escasos días, se ha conseguido fotografiar con una calidad excepcional la superficie del planeta (mucho mejor que la que os ensañamos en este post) y se han hecho ciertos descubrimientos bastante interesantes sobre él. Hoy os vamos a contar un poco sobre este ¿planeta? sus controversias, historia y nuevos descubrimientos.

Empecemos por el principio

descubrimiento de pluton

Plutón fue descubierto a principios del siglo XX, exactamente en 1930 por el astrónomo estadounidense Clyde William Tombaugh. Debido a su lejanía fue ordenado como el 9º planeta del Sistema Solar y el más pequeño de todos ellos. Por culpa de su  tamaño se llegó incluso a plantear la posibilidad de que originalmente, hubiese sido un satélite de Neptuno que había alcanzado una segunda velocidad cósmica y se había separado de este planeta. Esta teoría fue rechazada en los años 70 y Plutón fue considerado un planeta de pleno derecho por la mayoría de los astrónomos.

Entonces Plutón ¿es un planeta o no lo es?

Imagen en alta definición de Plutón

Imagen en alta definición de Plutón enviada por la New Horizons

Si y no. Plutón fue considerado un planeta hasta el 7 de Septiembre de 2006, cuando la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional (UAI) estableció 3 puntos clave para definir lo que es un planeta.

Estos 3 puntos son:
1- Es un cuerpo celeste que órbita en torno a un sol
2- Tiene suficiente masa para tener gravedad y adoptar una forma casi esférica
3- Tiene dominancia orbital

De estos 3 puntos el que puede parecer más desconocido es el 3º. Solo debemos saber que la dominancia orbital es, simplificando, que en su órbita planetaria no transiten otros elementos a excepción de sus satélites y Plutón no cumple ese punto. La órbita de Plutón es tan “excéntrica” que en un momento de sus 248 años de duración llega a cruzarse con la órbita de Neptuno, llegando a estar durante unos 20 años más cerca del Sol que este.

Esto generó que se creara una nueva nomenclatura para este tipo de cuerpos cósmicos pasando a llamarse planetas enanos o plutoides. Por este motivo la UIA ha decidido que Plutón no es un planeta en la misma linea que la Tierra, Marte o Venus, por ejemplo.

¿Qué es la sonda New Horizons y por qué son tan importantes sus imágenes?

new horizon pluton sonda

La sonda New Horizons es una la nave no tripulada que comanda la misión New Horizons. Fue lanzada el 19 de Enero de 2006 desde Cabo cañaveral y su objetivo principal es el de explorar Plutón y el cinturón de Kuiper donde este se encuentra.

Es la tercera sonda más rápida lanzada por el ser humano hasta la fecha (llegando a alcanzar los 54.000 Km/h). Pues incluso a esta velocidad hipersónica New Horizons ha tardado casi 10 años en recorrer los 6.000 millones de kilómetros que nos separan del planeta enano.

Debido a su órbita extraña y a su lejanía, Plutón ha sido siempre objetivo de muchas más conjeturas que de hechos realmente probados. Gracias a las fotografías de la New Horizon (que son tomadas a “tan solo” 10.000 km de su superficie) hemos obtenido imágenes con la misma resolución que Google maps nos muestra el tejado de algunas casas en la Tierra.

¿Qué es lo que se ha descubierto?

Foto de la superficie de Plutón que nos muestra montañas heladas

Foto de la superficie de Plutón que nos muestra montañas heladas

En total ha almacenado más de 60 GB en datos que nos irán llegando a lo largo de este año e incluso durante 2016. Recordemos que la luz tarda 5h y media en llegarnos desde allí, así que no debemos extrañarnos por esta tardanza.

Una de las cosas más interesantes que se han descubierto es que en su superficie hay cadenas de montañas heladas de unos 3.500 metros de altitud (el monte Everest tiene 8.848). Los científicos de la NASA se han sorprendido de no encontrar cráteres de impactos de meteoritos en su superficie, lo que les ha llevado a pensar que es un planeta joven, de menos de 100 millones de años.

Lo que se espera descubrir en cuanto lleguen todos los datos es:

El tamaño exacto del planeta enano. Se sabe que es más pequeño de la Luna, pero sus medidas precisas son todo un misterio.

Por otro lado sabemos que tiene 5 lunas pero ¿tiene alguna más? a esta respuesta va a responder la New Horizons en un corto espacio de tiempo.

Si existen evidencias de criovulcanismo, que son volcanes que expulsan material frío como hielo en vez de magma. Se cree que si, pero de momento, nada confirmado.

También se ha hablado de encontrar algunos depósitos con materia orgánica ¿quiere decir esto que Plutón podría albergar vida? bueno, eso ya lo veremos en los próximos meses.

Seguramente tendremos información de la New Horizons para rato, ya que se prevé que siga su camino y se encuentre plenamente operativa hasta el año 2030. Una vez allí explorará el cinturón de Kuiper y nos dirá como son los Cubewanos (objetos que se colocan en el cinturón de Kuiper y van evolucionando con el, los hay hasta del tamaño del planeta Marte). Os iremos informando sobre todo lo que acontezca en el planeta enano conforme vayamos recibiendo nuevas noticias.

Fuente: NASA, Ciencia Nasa, Xataca Ciencia, Gizmodo 1, Guizmodo 2, Guizmodo 3, El Confidencial, Wikipedia,

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