Los rayos llevan fascinando a la humanidad desde el principio de los tiempos. Antiguamente se asociaba este fenómeno a factores divinos. En la antigua Roma pensaban que los rayos los lanzaba Zeus cuando tenía un mal día, los pueblos vikingos creían que los producía el dios Thor al pasearse con su carro tirado por cabras dando martillazos a diestro y siniestro, en China y Egipto también tenían sus creencias y mitos particulares a cerca de este fenómeno.

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Está claro que el rayo es uno de los prodigios de la naturaleza con más fans, por así decirlo, pero de este fenómeno se derivan otros igualmente fascinantes pero menos conocidos como las fulguritas o las figuras de Lichtenberg. Si has llegado aquí por curiosidad para saber qué le ocurre a una persona cuando le cae un rayo o si puede un rayo convertirse en piedra, antes tenemos que hacer una breve introducción.

Las figuras de Lichtenberg

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Estas figuras son llamadas así por su descubridor, el físico alemán Georg Christoph Lichtenberg que en 1777 empezó a experimentar con ellas para intentar comprender el fluido eléctrico entre polos negativos y positivos. Son imágenes ramificadas y arborescentes (con forma de árbol) producidas por una descarga eléctrica de alto voltaje.

Estas figuras se producen cuando una corriente eléctrica intenta atravesar un material dieléctrico (mal conductor de electricidad) entonces la corriente busca el camino más corto para llegar a su destino (es decir, de un polo hacia el opuesto) en este camino se dispersa de esa forma fractal tan reconocible ya que la electricidad toma por posibles todos los caminos habidos hasta encontrar el que llega a su destino lo más rápidamente posible.

Los rayos son en realidad imágenes dieléctricas que se forman cuando la carga eléctrica formada en las nubes intenta “cruzar” hasta el polo opuesto que es la Tierra atravesando un material dieléctrico, en este caso el aire. Por eso tienen la misma forma.

¿Qué le ocurre a una persona cuando le cae un rayo?

Ya hemos visto el motivo del porqué de la forma de los rayos. Pero ¿sabías que un rayo puede quedar grabado en la piel de una persona?. Sobrevivir a la caída de un rayo es algo poco probable, pero hay muchos casos documentados. Las personas que pueden contarlo suelen tener algo en común: han tenido una imagen de Lichtenberg grabada en su piel. Popularmente son conocidas como flores de rayo y muestran un patrón igual al visto anteriormente. Suelen perdurar durante días (si el afectado sobrevive al impacto del rayo) y se cree que son causadas por la ruptura de los vasos sanguíneos al paso de la corriente por ellos.

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¿Puede un rayo petrificarse? Las fulguritas

La fulgurita, también conocida como piedra de rayo, es una figura compuesta por sílice vitrificado. Su forma y color varía dependiendo del tipo de sílice del que esté compuesto, pero suelen ser formas poco usuales y en forma de tubos.

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Su formación se debe al impacto de un rayo sobre la arena o roca. Debido al calor que este produce (unos 4.000ºC) el sílice se funde y crea estas figuras que pueden alcanzar hasta los 15 metros de profundidad. Todo este proceso se lleva a cabo en menos de 1 segundo y las estructuras formadas suelen ser alargadas y frágiles pero nunca anchas. Su apariencia es de lo más variopinta, pero abundan las que se asemejan a raíces o árboles. Podríamos decir que son la versión solidificada del rayo que las produjo.

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Estas formaciones suelen encontrarse sobre todo en desiertos o playas, debido a la alta concentración de silices en su arena. En las playas sus formas suelen ser menos angostas y redondeadas a causa de la acción de la erosión del agua.

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Por su fragilidad y porque suelen estar huecas es difícil ver fulguritas de un tamaño grande, la de mayor tamaño y mejor conservada que podemos ver se encuentra expuesta en Academy of Natural Sciences de Filadelfia.

En la antigüedad, a estas piedras se les atribuía un origen divino, otorgándole en algunos casos poderes curativos o cualidades mágicas de alguna clase que, por supuesto, no eran reales. Algunos de los nombres con que se conocen estás formaciones son piedra centella, ceraunias, dientes de rayo, flechas de rayo, piedras de ukko, hachas de cielo, piedras de Dios, y un sin fin de nombres más.

¿Se puede congelar un rayo?

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La electricidad se puede almacenar en baterías, pero la única forma de mantener un rayo “congelado” es grabando su aspecto sobre una superficie. Existe un proceso de fabricación consistente en dejar su huella sobre un material no conductor (se usan materiales transparentes tipo plexiglas o metacrilato para poder ver la figura). Se le aplica al material un haz de electrones, que debido a su elevada tensión, hace que las partículas que no eran conductoras de la electricidad se tornen conductoras, grabando la imagen del rayo. El proceso lo tenéis en el siguiente vídeo. Es rápido, pero muy curioso.

Fuente: Wikipedia, Madrimasd, Ireneu, 100tificas, La vida cotidiana, Azulestrella

Publicado en Ciencia