Así era el nilómetro: la estructura con la que los egipcios medían el nivel del río Nilo

Publicado 30 diciembre, 2020 por Alberto Díaz - Pinto
nilometro
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Desde los comienzos de la civilización, los ríos y sus terrenos colindantes se convirtieron en una pieza fundamental para la supervivencia. En torno a ellos surgieron los primeros asentamientos y, más tarde, los pueblos y ciudades. De hecho, los antiguos egipcios, al estar rodeados de desierto, solo levantaban sus urbes en las inmediaciones del río Nilo, donde la tierra era rica y fértil.

Por ello, al ser una pieza clave para la existencia de civilización, los egipcios idearon una estructura que permitía medir el nivel del agua del Nilo, a fin de predecir la siguiente cosecha. Nos referimos al nilómetro y hoy os contamos su curiosa historia.

Las crecidas del Nilo, imprescindibles para los egipcios

nilómetro

Los egipcios predecían las cosechas midiendo las crecidas del Nilo con los Nilómetros / kin0be

Todos los veranos, el río Nilo comienza a crecer. Como consecuencia, el agua desborda sus bancos y sus aguas se vierten en la llanura, inundando todas las zonas circundantes. Es esta inundación anual la que asegura la fertilidad de la tierra, permitiendo que sea cultivable y que Egipto no sea una tierra completamente árida.

nilómetro de isla Elefantina

Andrea Kirkby / Nilómetro de isla Elefantina

Así, desde la antigüedad, los egipcios dependían de la inundación del Nilo y su retorno regular para su sustento. Sin embargo, dicha inundación siempre era impredecible. Si bien una inundación moderada suponía una parte vital del ciclo agrícola, demasiada agua era sinónimo de desastre. Esto era porque una inundación fuerte podía arrasar fácilmente con los campos de cultivo, así como buena parte de la infraestructuras construidas en las llanuras aluviales.

escaleras del nilómetro de Elefantina

Escaleras del nilómetro de Elefantina / Wikipedia

Sin embargo, cuando el río no crecía, esto implicaba un período de sequía y hambre. Por tanto, las crecidas del Nilo jugaron un papel político y administrativo importante, ya que la calidad de la cosecha anual se utilizaba para determinar el impuesto a pagar.

Es por ello que los egipcios comenzaron a medir el nivel del agua del río Nilo, con el fin de predecir cómo sería la siguiente cosecha.

Los nilómetros

nilómetro de Elefantina

Horus3 / Nilómetro de Isla Elefantina

Al principio, los registros del Nilo eran poco más que marcas en la orilla del río, pero más tarde fueron evolucionando. Pasaron de las simples marcas a construir escaleras marcadas, pilares, pozos y otras estructuras denominadas nilómetros.

La persona encargada de llevar a cabo diariamente los registros del Nilo era el sacerdote real. Su deber era el de anunciar la esperada crecida del verano o, por el contrario, la ausencia de ella. Así fue como la capacidad de predecir el volumen de la próxima inundación se convirtió en parte de la mística del sacerdocio del Antiguo Egipto.

nilómetro de Isla Roda, El Cairo

Escaleras del nilómetro de Isla Roda, El Cairo / wikipedia

Nilómetro de Kom Ombo

Wikipedia / Nilómetro de Kom Ombo

El diseño de nilómetro más sencillo era una columna vertical sumergida en las aguas del río, con intervalos marcados que indicaban la profundidad del agua. Posteriormente, estas columnas comenzaron a alojarse dentro de estructuras de piedra más elaboradas y ornamentadas. Uno de esos nilómetros todavía se puede ver en la Isla Roda, en el centro de El Cairo. Aunque este nilómetro se construyó en el 861 d.C., fue erigido donde se situó un predecesor mucho más antiguo.

Otro nilómetro de suma importancia histórica se encuentra en la isla Elefantina, en Asuán. La estructura consiste en un tramo de escaleras que conducen al agua, con marcas de profundidad a lo largo de las paredes. Elefantina marcaba la frontera sur de Egipto y, por lo tanto, era el primer lugar donde se detectaba el inicio de la inundación anual.

Una estructura que perduró hasta el s. XX

Los diseños más elaborados de nilómetros incluían elementos tales como un canal o alcantarilla que partía desde la orilla del río hasta un pozo, tanque o cisterna. Estos pozos nilométricos solían ubicarse dentro de los templos, en lugares donde solo se permitía el acceso a sacerdotes y gobernantes.

nilómetro Isla de Roda

David Stanley / El nilómetro en la isla de Roda en El Cairo, Egipto, fue construido en el 861 d.C. para medir el ascenso y descenso estacional del río.

Un ejemplo particularmente bueno de este tipo de nilómetros podemos verlo en el Templo de Kom Ombo, al norte de Asuán.

nilómetro de Al-Farghani

Michał Huniewicz / Techo ornamentado del nilómetro de la Isla Roda, en El Cairo.

nilómetro ornamentado

John Kannenberg / Techo abovedado del nilómetro de Isla Roda

Los antiguos nilómetros de Egipto continuaron siendo utilizados por civilizaciones posteriores hasta el siglo XX, cuando la construcción de las presas de Asuán puso fin a la inundación anual del Nilo, dejando obsoletas estas antiguas estructuras.

nilómetro de El Cairo

John Kannenberg / Nilómetro de isla Roda.

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